La impresionante serpiente de 4 patas encontrada en Brasil

Hallan en Brasil el fósil de una serpiente prehistórica con 4 patas

El fósil de una nueva especie de serpiente descubierto por una serie de investigadores en el nordeste de Brasil, ha revelado nuevas pistas sobre el oscuro origen evolutivo de estos reptiles tan curiosos. El  espécimen encontrado, que han bautizado como Tetrapodophis amplectus, tiene unas características muy parecidas a las serpientes actuales y normales, pero sorprendentemente presenta cuatro patas, algo hasta el momento totalmente inédito.

Este nuevo ejemplar fue descubierto en un área muy rica en restos paleontológicos, la llamada Formación de Crato al sur de la región de Ceará. Se sabe que esta curiosa serpiente vivió en el Cretácico temprano, hace entre 146 y 100 millones de años. Como cualquier serpiente actual, este nuevo espécimen tiene un hocico corto, cráneo y cuerpo alargados, escamas por todo su cuerpo, colmillos afilados, una mandíbula flexible para poder tragar así presas de tamaño considerable y una estructura de vértebras que le permitía estrangular a sus presas. La principal diferencia que encontramos es que Tetrapodophis tenía un par de extremidades delanteras y traseras, aunque, por lo que parece, no las usaba precisamente para desplazarse sobre el terreno.

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El descubrimiento en Brasil de un fósil de serpiente con cuatro patas, un espécimen único

Según describen unos investigadores en un artículo en la revista Science, esta serpiente presenta los dos dígitos exteriores de las garras más cortos y, en cambio, un segundo dedo largo, lo que indica que seguramente empleaba las patas para sujetar o agarrar, ya fuera para retener a una presa y que no se le escapara; o para abrazarse a otro individuo durante el apareamiento.

Además, por si fuera poco, encontraron en la barriga de esta serpiente cuadrúpeda los restos de su última comida, esto les ha permitido conocer a los científicos que tal reptil prehistórico cazaba vertebrados y que, por tanto, estos animales adoptaron una dieta carnívora de forma muy temprana en su historia evolutiva.

“La elongación del cuerpo fue un rasgo fundamental en la evolución de las serpientes a partir de los lagartos, como también el hecho de que las extremidades primero se redujeran y después acabaran desapareciendo. Sin embargo, los fósiles que aportan información sobre ese proceso son escasos y muchos detalles acerca de esa transición se desconocían”, expone en la revista Science Susan Evans, profesora de morfología y paleontología de vertebrados en la Escuela Universitaria de Londres.

La impresionante serpiente de 4 patas encontrada en Brasil

El estudio de este nuevo espécimen también ha permitido aclarar un debate abierto en el área de la paleontología, y es si estos reptiles habían evolucionado a partir de un ancestro marino o si, por el contrario, procedían de ancestros que excavan madrigueras y túneles en la tierra, es decir, ancestros cavadores. En base al análisis de las patas y también de la cola, que no es la típica alargada y comprimida lateralmente como la que poseen los reptiles acuáticos, como la de los cocodrilos, los autores de esta investigación señalan que las serpientes actuales probablemente tuvieran un ancestro terrestre.

Un grupo muy diverso

Las serpientes, sin duda, son uno de los grupos de animales más diversos, de hecho, cuentan con más de 3000 especies distintas y totalmente capaces de habituarse en ecosistemas muy dispares, desde la selva amazónica hasta el desierto, la montaña e incluso el océano. Todas las serpientes son fundamentalmente depredadoras, aunque es cierto que algunas se alimentan a base de insectos y otras, por el contrario, de mamíferos de gran tamaño. Además, a pesar de no tener extremidades pueden desplazarse de multitud de formas diferentes, ya sea nadando, reptando, cavando, o incluso trepando. Son capaces de tener todos esos comportamientos gracias al cuerpo que presentan, muy especializado, alargado, con cráneo y costillas extremadamente flexibles, del que hasta el momento muy poco se sabía acerca de cómo se originó.

A partir de los análisis de esta nueva serpiente y de los hallazgos de otros especímenes también del Cretácico en América del Sur, África e India, los autores del estudio indican que las serpientes seguramente se originaron en la antigua Gondwana, en el bloque continental sur que resultó cuando Pangea se partió en dos subcontinentes.

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