Aproximación al MERS, Síndrome Respiratorio por coronavirus de Oriente Medio.

Según la Organización Mundial de Salud, el MERS o Síndrome Respiratorio de Oriente Medio es una enfermedad respiratoria vírica provocada por un nuevo coronavirus (MERS-CoV).

Mers-virus-3D-imageActualmente conocemos varias cepas de coronavirus. Son causantes de diversas enfermedades, desde el resfriado común hasta las más serias como es el SRAS o Síndrome Respiratorio Agudo Severo (en Ingles SARS). Este último llamo la atención en la década anterior cuando se registraron más de 8.000 personas infectadas en todo el mundo, la mayoría en China, destacando una mortalidad del 13%.

 Hoy somos testigos de la aparición de una nueva variante de coronavirus que fue detectada por primera vez en Yeda (Arabia Saudita) en 2012. Hasta ahora más de 1000 casos han sido registrados, la gran mayoría en península Arábiga. Sin embargo continuamente aparecen nuevos casos fuera de la península. El último brote más importante ha sido en Corea de Sur donde se han identificado más de 120 casos. Los informes implican que la enfermedad ha sido introducida a este país por un hombre probablemente infectado durante un viaje por 4 países diferentes del Golfo Pérsico.

 Síntomas

 El periodo de la incubación es de entre 5 días y 2 semanas. Los infectados pueden encontrarse asintomáticos, no obstante la mayoría de los casos se presentan como una gripe, con fiebre, tos, dolor muscular y de garganta. Progresivamente se desarrolla la dificultad respiratoria, siendo la neumonía una complicación típica. Con alta frecuencia también se puede desarrollar la insuficiencia renal. Lo que más preocupa es que muchos pacientes desarrollan una enfermedad respiratoria aguda severa con insuficiencia respiratoria que, a pesar de atención en unidad de cuidados intensivos y ventilación mecánica, en hasta 40% de los casos resulta mortal.

El MERS-CoV parece provocar una enfermedad más severa en pacientes mayores con comorbilidades respiratorias, en inmunodeprimidos, diabéticos o enfermos con cáncer.

 ¿Cómo se transmite?

 Se trata de un virus zoonótico que se transmite de animales a personas. Analizando los genomas del virus se ha llegado a la conclusión de que los murciélagos eran los portadores iniciales. Actualmente el reservorio más importante parecen ser los camellos, en varios países afectados se han aislado en ellos cepas de MERS-CoV idénticas a las que se aislaron en humanos. Los animales afectados suelen tener síntomas relativamente leves. El virus se transmite a los humanos en contacto con excrementos de los animales infectados. Consumo de la leche y carne crudos o insuficientemente cocinados también conllevan riesgo.

 La transmisión de persona a persona es posible, aunque parece que no ocurre fácilmente. Todos los infectados por esta vía han tenido un contacto estrecho con los enfermos. Lo que preocupa es que un porcentaje importante de los infectados han sido los trabajadores sanitarios que atendían a los pacientes con MERS, sin utilizar debida protección. Buen ejemplo ha sido el brote en Corea donde el primer paciente infectado acudió a cuatro diferentes centros sanitarios buscando ayuda. Como consecuencia el virus se propagó a una centena de personas (personas que compartían la habitación o personal sanitario).

 La epidemia actual en Corea sigue siendo la mayor fuera de Oriente Medio, pero según la OMS no existen pruebas de que en ese país se esté produciendo una transmisión sostenida de persona a persona. También, según esta organización, la transmisión secundaria ha sido nula o limitada en todos los demás países con casos exportados.

 Aunque es cierto que los coronavirus tienen alta capacidad para cambiar (mutar), aumentando así potencialmente la virulencia y facilidad de pasar de una persona a otra, por suerte esto aún no ha ocurrido. Si se toman todas las precauciones en el nivel mundial es probable que no ocurrirá.

 Diagnostico

 Las muestras que provienen de tracto respiratorio, sobre todo el tracto respiratorio inferior (lavado broncoalveolar, esputo, aspirado traqueal) tienen la carga viral más alta. Analizando estas muestras se puede llegar hasta el diagnostico de dos maneras: aislando los genes específicos de este coronavirus o a través de serología. La primera es el análisis genético, utilizando el método PCR donde se aísla un gen responsable de la proteína E (upE) y luego análisis dirigidos al marco de lectura abierto 1a (ORF 1a). Otro método (serología) es más sencillo pero menos seguro. Se trata de detectar los anticuerpos contra el virus a partir de una muestra de sangre. Dado que se precisan dos muestras con 2-3 semanas de diferencia entre una y otra, también tarda más.

 Tratamiento

 Actualmente no se dispone de un tratamiento específico. Tampoco existe la vacuna, pero varios equipos de investigación están ya buscando soluciones e intentando conocer mejor las características del virus para poder luchar contra él. El tratamiento principal sigue siendo el de apoyo y depende del estado clínico del paciente. Los que desarrollan enfermedad grave necesitan soporte en unidades de cuidados intensivos.

La OMS ha publicado las recomendaciones para prevención de la enfermedad. Son importantes las medidas de higiene general, sobre todo en las zonas afectadas. Las personas que están en contacto con camellos, su carne o leche, lo deben hacer con la máxima precaución. Sin embargo carne o leche adecuadamente cocinados no presentan peligro ninguno para los usuarios. Los profesionales de salud por otro lado deberían tomar medidas de prevención cuando están en contacto con los enfermos.

 En resumen el MERS es una enfermedad seria con una alta mortalidad. Sin embargo dadas las características de este virus, para su transmisión entre seres humanos es preciso un contacto estrecho. En colaboración con la OMS, las autoridades sanitarias en todo el mundo han aumentado la vigilancia y de una manera muy activa se están investigando los posibles tratamientos.

 

Dr. Zoran Stojanovic, Neumólogo en Giromed Institute, Girona.

Dr. Josep Morera, Neumólogo en BarnaLung, Barcelona.

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