Cómo retroceder en la evolución

  • 26/05/2015
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¿Podremos en el futuro crear dinosaurios a partir de pájaros en un proceso en el que haremos volver la evolución natural sobre sus pasos?

Las aves evolucionaron de los dinosaurios hace unos 150 millones de años. Adquirieron plumas, juntaron sus dedos en alas y formaron un pico para recoger comida.  Todo esto lo vemos en los restos fósiles que hemos ido descubriendo, pero, sin embargo, no podemos precisar cuáles son las piezas del ADN que cambiaron para convertir los dinosaurios en las aves que existen hoy en día.

Ahora algunos investigadores están tratando de descifrar este enigma usando embriones de pollo en sus experimentos. Si tienen éxito quizás, algún día,  puedan poner la marcha atrás a la evolución y devolvernos al parque Jurásico.

De momento se concentran en una de las partes más características de la anatomía de las aves, el pico. (Esta es, por cierto, una de las estrategias comunes de la ciencia. Cuando se quiere abordar un tema complejo, se empieza por uno más sencillo que pueda dar sus frutos en un plazo no muy lejano, con la esperanza de que con él se aprenda alguna cosa sobre el tema más complejo. Así, por ejemplo, aunque la finalidad sea hacer un mapa de las conexiones neuronales del cerebro humano se ha empezado por un organismo en el que las conexiones sólo son unos cuantos centenares en vez de billones).

La idea es transformar el pico del polluelo en un hocico de dinosaurio. El pico evolucionó tarde, después de que las primeras aves dispusieran ya de plumas y del poder de volar. El Dr. Bhullar de la universidad de Yale y el Dr. Abzhanov de la universidad de Harvard han intentado encontrar los cambios genéticos que transformaron los premaxilares de los dinosaurios en los picos de las aves.

Estudiando los embriones de pollo han descubierto que antes de que el embrión tenga una cara reconocible, una gran parte de las células que formarán la cara produce una proteína llamada Fgf8 y más tarde otras proteínas llamadas Lef1. Los embriones de los ratones también producen estas proteínas, pero en dos grupos pequeños de células separados, no en un grupo grande único. Y lo mismo sucede en animales que no son pájaros. De esta forma llegaron a la hipótesis de que quizás este hecho era el que podía hacer que los premaxilares se fusionaran y fueran un precursor de los picos.

Para probar si su hipótesis era cierta debían intentar que los embriones de pollo usaran las proteínas Fgf8 y Lef1 como lo hacen los ratones y ver si esto daba como resultado un pollo sin pico. Para ello pusieron en la parte central donde el embrión forma la cara, con la ayuda de un microscopio, un producto químico que interfería con las proteínas.  Como habían predicho, los embriones no desarrollaron un pico y en su lugar apareció un par de huesos redondeados y no fusionados, al modo como sucede en la cabeza de un dinosaurio. Según J.R. Horner, autor del libro “How to Build a Dinosaur: The New Science of Reverse Evolution”, este resultado es fantástico.  Otros científicos no han sido tan entusiastas porque creen que la sustancias química usada puede ser tóxica y que el cambio en la anatomía puede no ser una evolución hacia atrás sino el resultado de la muerte de ciertos tejidos.  Puede que la evolución hacia el pico sea una historia mucho más complicada.  Habrá que hacer experimentos más sofisticados para hallar respuestas a estos debates aunque Bhullar y Abzhanov sospechan que alguna secuencia del ADN regula las proteínas Fgf8 i Lef1 de un modo peculiar. Quizás habrá que examinar el desarrollo embrionario de los cocodrilos y de otros parientes cercanos actuales de las aves.

Nota: La fuente de este comunicado es el artículo de Carl Zimmer en el New York Times, 12 de mayo del 2015.

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